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崭新的塑胶回收方法

初创公司通过崭新塑胶回收法减少污染
(CNN) - 我们对塑胶的需求有增无减。但我们可否加以利用已有资源,而非制造更多呢?

撰文:齐娜・赛菲(Zeena Saifi)、维多利亚・布朗(Victoria Brown)及汤姆・佩奇(Tom Page)
发布日期: 2019年12月icon-clock阅读需时: 2分9秒

塑胶回收一直停滞不前,受制于多种塑胶种类、废物污染,以及用电量高的工序,令回收工业失去经济价值。
至今已生产的塑胶中,估计只有9%获回收。但来自加拿大的汪郁雯(Miranda Wang)与其公司BioCellection,却锐意凭借化学工序改变现况。

闭合回收循环

稳定性是塑胶的一大特点,但亦同时是其最大坏处。
降解塑胶并不容易。目前只有有限证据证明部分塑胶能够被生物降解(其中一种方法需要粉虫),而大多塑胶仅可在阳光中被光降解。这过程非常漫长,事实上,我们只可估计所需时间。
唯一能够确定的是塑胶寿命远超各种生物,数以百万计死亡雀鸟的胃里充满塑胶碎屑,海洋生物进食在食物链中不断层递的微塑胶,而下一步便是我们。每年有多达800万公吨塑胶进入海洋,其余无数的塑料则跻满堆填区,由此可见回收的重要。

汪郁雯致力降低所有塑胶的回收成本,务求打破困局。
汪郁雯指BioCellection的使命是“令塑胶废物可以无限次回收”。“我们生活在塑胶时代,无可避免会使用到此材质…… (但)坦言,过去数十年的塑胶回收技术并未有与时并进。”

她概述两种现时采用的方法。一种是收集水瓶之类的塑胶,在洗净后切碎、融化并重塑它们。她形容“这工序的限制很大”,因为塑胶必须要“清洁”。
另一种方法名为热解,可以用于较骯脏及受一定程度污染的塑胶废物。塑胶会在高热中分解,藉此可重用作油品或能源。她说此举虽能回收塑胶产品,却“不符合经济原则”。
汪郁雯解释,BioCellection的方法建基于超过10年前的报告,其时一份美国研究发现纯聚乙烯粉末,可通过催化剂分解。

汪郁雯与联合创始人姚佳韵(Jeanny Yao)在温哥华的高中实验室,无意发现一种土壤细菌能够进食塑胶(这并非唯一一种拥有此特性的细菌)。年来,她们研发出类似的催化剂,较此细菌更快捷高效,而且适用于目前无人能够回收的塑胶种类。

汪郁雯说:“我们现在找到比以往更便宜的催化剂。” 这个历时3小时的工序,目前着重于购物袋等塑料薄膜,可以将塑胶分解成复杂塑胶产品的原材料,例如衣服、鞋底及汽车组件所用的尼龙。
“现在我们能够将70%的塑胶废物转化为这些化学品。”她补充,并表示会进一步改善此数字。BioCellection相信大规模实行此方法后,将可以削低塑胶原材料的市场价格。
汪郁雯说:“我们相信此工序,较目前采用石油制作化学品的方式更为便宜。成本相差可达30%至40%。”

从污染物到PATAGONIA?

她的公司广受青睐,由前Google执行主席埃里克・施密特(Eric Schmidt)及妻子温迪(Wendy)创立的施密特海洋技术伙伴(Schmidt Marine Technology Partners),也是其支持者之一。BioCellection现与各大分类设施建立合作关系,包括位于圣荷西的Greenwaste,亦与化学品公司及品牌商讨供应链。
汪郁雯说:“我的愿望是看到本来会送往堆填区或海洋的塑胶废物,能够成为全新的Patagonia夹克、全新的跑步鞋或用于其他工业用途。”
我们对塑胶依赖不会减退,但这位公司联合创始人却仍感到乐观。
“(这些)问题总是看似无法克服,但是它们都是一点一点累积而成的。我认为解决大型全球问题的答案,往往隐藏在科技之中。”
“世上有无穷无尽的创意与知识,我相信只要努力的话,定能解决所有问题。”

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