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嶄新的塑膠回收方法

初創公司通過嶄新塑膠回收法減少污染
(CNN) - 我們對塑膠的需求有增無減。但我們可否加以利用已有資源,而非製造更多呢?

撰文:齊娜・賽菲(Zeena Saifi)、維多利亞・布朗(Victoria Brown)及湯姆・佩奇(Tom Page)
發布日期: 2019年12月icon-clock閱讀需時: 2min 9s

塑膠回收一直停滯不前,受制於多種塑膠種類、廢物污染,以及用電量高的工序,令回收工業失去經濟價值。
至今已生產的塑膠中,估計只有9%獲回收。但來自加拿大的汪郁雯(Miranda Wang)與其公司BioCellection,卻銳意憑藉化學工序改變現況。

閉合回收循環

穩定性是塑膠的一大特點,但亦同時是其最大壞處。
降解塑膠並不容易。目前只有有限證據證明部分塑膠能夠被生物降解(其中一種方法需要粉蟲),而大多塑膠僅可在陽光中被光降解。這過程非常漫長,事實上,我們只可估計所需時間。
唯一能夠確定的是塑膠壽命遠超各種生物,數以百萬計死亡雀鳥的胃裡充滿塑膠碎屑,海洋生物進食在食物鏈中不斷層遞的微塑膠,而下一步便是我們。每年有多達800萬公噸塑膠進入海洋,其餘無數的塑料則躋滿堆填區,由此可見回收的重要。

汪郁雯致力降低所有塑膠的回收成本,務求打破困局。
汪郁雯指BioCellection的使命是「令塑膠廢物可以無限次回收」。「我們生活在塑膠時代,無可避免會使用到此材質…… (但)坦言,過去數十年的塑膠回收技術並未有與時並進。」

她概述兩種現時採用的方法。一種是收集水瓶之類的塑膠,在洗淨後切碎、融化並重塑它們。她形容「這工序的限制很大」,因為塑膠必須要「清潔」。
另一種方法名為熱解,可以用於較骯髒及受一定程度污染的塑膠廢物。塑膠會在高熱中分解,藉此可重用作油品或能源。她說此舉雖能回收塑膠產品,卻「不符合經濟原則」。
汪郁雯解釋,BioCellection的方法建基於超過10年前的報告,其時一份美國研究發現純聚乙烯粉末,可通過催化劑分解。

汪郁雯與聯合創辦人姚佳韻(Jeanny Yao)在溫哥華的高中實驗室,無意發現一種土壤細菌能夠進食塑膠(這並非唯一一種擁有此特性的細菌)。年來,她們研發出類似的催化劑,較此細菌更快捷高效,而且適用於目前無人能夠回收的塑膠種類。

汪郁雯說:「我們現在找到比以往更便宜的催化劑。」 這個歷時3小時的工序,目前著重於購物袋等塑料薄膜,可以將塑膠分解成複雜塑膠產品的原材料,例如衣服、鞋底及汽車組件所用的尼龍。
「現在我們能夠將70%的塑膠廢物轉化為這些化學品。」她補充,並表示會進一步改善此數字。BioCellection相信大規模實行此方法後,將可以削低塑膠原材料的市場價格。
汪郁雯說:「我們相信此工序,較目前採用石油製作化學品的方式更為便宜。成本相差可達30%至40%。」

從污染物到PATAGONIA?

她的公司廣受青睞,由前Google執行主席埃里克・施密特(Eric Schmidt)及妻子溫迪(Wendy)創立的施密特海洋技術夥伴(Schmidt Marine Technology Partners),也是其支持者之一。BioCellection現與各大分類設施建立合作關係,包括位於聖荷西的Greenwaste,亦與化學品公司及品牌商討供應鏈。
汪郁雯說:「我的願望是看到本來會送往堆填區或海洋的塑膠廢物,能夠成為全新的Patagonia夾克、全新的跑步鞋或用於其他工業用途。」
我們對塑膠依賴不會減退,但這位公司聯合創辦人卻仍感到樂觀。
「(這些)問題總是看似無法克服,但是它們都是一點一點累積而成的。我認為解決大型全球問題的答案,往往隱藏在科技之中。」
「世上有無窮無盡的創意與知識,我相信只要努力的話,定能解決所有問題。」

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