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美國太空總署技術如何協助拯救鯨鯊

(CNN) - 世界各地數以千計的民眾正協助拯救全球體型最大的魚類。

通過拍攝鯨鯊的照片,這些公民科學家為研究員提供這些巨型鯊魚的關鍵資訊,包括其種群熱點及遷徙路線。

撰文:海柔爾・普法伊弗爾(Hazel Pfeifer)
發布日期: 2021年2月閱讀需時: 2分43秒

鯨鯊是瀕臨滅絕的動物,估計全球數量在過去75年大幅下跌超過50%。雖然牠們在多個國家均受保護,但鯨鯊仍不時遭漁業殺害:因其魚鰭而被故意捕捉(魚翅是亞洲部分地區的佳餚),以及意外捕獲,特別是在鯨鯊與鮪魚緊密共處的鮪魚捕魚區。鯨鯊亦受石油和天然氣鑽探、船隻撞擊及氣候變化影響。

為協助保護此物種,澳洲海洋生物學家畢・諾文(Brad Norman)共同創立The Wildbook for Whale Sharks。這個照片辨別資料庫於2003年正式上線。 世界各地的民眾、科學家及鯨鯊導賞團成員,均可以上載鯨鯊的照片至系統,通過美國太空總署技術記錄牠們的位置並追蹤行蹤。時至今天,資料庫已儲存來自逾50個國家超過70,000張照片,成為全球最大的眾包保育項目之一。

與巨魚一同冒險

鯨鯊身長可達20米(65呎),儘管體型巨大,這些溫馴巨魚卻不會對泳客構成威脅。牠們捕食浮游生物及細小的海洋生物,休閒地以每小時最高3英里的速度游泳,讓浮潛人士及潛水員可以輕鬆游近。

諾文已研究這些迷人生物超過25年。他在西澳北面的寧格魯珊瑚礁,首次與鯨鯊一同游泳。他憶述:「這是我有過最神奇的經歷之一,畢生難忘。」

那條鯨鯊因尾巴變形而獲稱為矮墩墩(Stumpy),是諾文在1995年建立的照片辨別資料庫時的第一張照片。此資料庫其後由諾文的保育組織ECOCEAN營運,並成為The Wildbook for Whale Sharks的基礎。

諾文指矮墩墩的游泳速度慢,相對容易跟上。「我每年都會看到牠…… 我會想:『老朋友,你好嗎?』」 自那首次經歷,諾文已與數以千條鯨鯊一同游泳,每次均令他十分興奮。

為何美國太空總署的技術可以應用到鯨鯊

提交至The Wildbook for Whale Sharks的圖像,會進行動物皮膚斑點及斑紋的演算法掃描。諾文形容它們就好像人類指紋般獨特。演算法在資料庫尋找相應斑點,辨別出每條鯨鯊。

此演算法啟發自美國太空總署哈勃太空望遠鏡計劃的技術,而它之所以能夠應用至鯨鯊,是因為牠們的皮膚斑點有如夜光繁星。

諾文指整體而言,鯨鯊位置及遷徙路線的數據,有助製定有關棲息地保護管理的決策。他說:「我只能夠同時身處一個地方。因此公眾協助實踐項目非常重要。」

與鯨鯊一同游泳對牠們有好處嗎?

諾文說他會「鼓勵任何人把握機會與鯨鯊一同游泳」。

但是在鯨鯊棲息地出現更多的船隻、浮潛人士及潛水員可能會產生問題。諾文警告必須盡可能減低對鯨鯊的影響。

在西澳,鯨鯊導賞團受到嚴格規管,同一時間只可以有特定數量的人數及註冊船隻,���且部分收益必須用作鯨鯊業管理。

然而,其他地區的規管及執法便相對較弱。
在馬爾代夫,鯨鯊吸引許多遊客,但他們卻經常違反政府保護鯨鯊免受滋擾的指引。這會對鯨鯊構成壓力,而船艇相撞意外更可能影響牠們發育及長途游泳的能力。

菲律賓的鯨鯊定期獲得餵食,吸引牠們前往遊客容易看到的地方。這會影響鯨鯊的潛泳模式及新陳待謝,而身上滿布的傷痕,亦表示牠們不時與船隻發生碰撞。旅遊活動的人群及餵食也引致珊瑚礁退化。

但如果鯨鯊導賞團運用得宜,則可以拯救這個物種。諾文希望看到來自世界各地的更多數據,填補知識缺陷,並加強保育工作。他的「終極目標」是尋找鯨鯊繁殖的地方。他表示,保護牠們的繁殖地是長遠拯救鯨鯊的「重要一步」。數以千計的公民科學家的協助,讓他更有機會實現這一目標。

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