미란다 왕재활용이 불가능한 플라스틱 폐기물 처리

발행일 2019clock리딩 시간: 2min 17s
scroll-down

매년 전 세계적으로 배출되는 플라스틱은 3억 4천만 톤에 달하며, 그중 대부분은 매립지와 강, 바다를 가득 채워 대기와 토양 그리고 수자원을 오염시킵니다. 기술을 활용한 사업을 운영하는 미란다 왕(Miranda Wang)은 폐기물 중에서도 가장 큰 골칫거리인 플라스틱을 처리할 좋은 아이디어를 생각해냈습니다. 그녀가 운영하는 회사 바이오셀렉션(BioCellection)에서 개발한 화학적 재생 기술을 활용해 폐기물을 자원으로 재탄생시키는 것입니다.

위치:미국, 캘리포니아

그녀는 이렇게 말합니다. “현재 재활용이 불가능한 플라스틱을 모으고 있습니다. 즉, 지금으로써는 경제성을 갖춘 재생 기술이 없어 재활용되지 못하는 플라스틱 폐기물들을 모으죠. 우리는 오염된 비닐봉지나 일회용 포장재 등을 모아 이를 기능성 소재로 재생시킵니다. 재사용된 원료를 사용했음에도 재사용되지 않은 원료를 사용한 것과 동일한 품질을 자랑하죠.”

플라스틱 폐기물로 인한 문제는 매일, 매시간 심각해지고 있습니다. 지난 30년간 전 세계 플라스틱 폐기물의 절반을 수입하던 중국이 수입을 금지한 이래, 미국의 처리 시설 및 매립지에는 매달 3만 톤에 달하는 플라스틱이 쌓이고 있습니다. 현재 전 세계적으로 재활용되는 플라스틱은 총사용량의 10분의 1도 채 되지 않습니다.

미란다 왕은 십 대 시절부터 세계 최대의 환경 문제 중 하나인 플라스틱을 처리하기 위한 방안을 모색하기 시작했습니다. 그녀는 절친한 친구이자 바이오셀렉션의 공동 설립자인 지니 야오(Jeanny Yao)와 폐기물 처리 시설로 견학을 떠났습니다. 그 경험 덕에 두 사람의 열정에 불이 붙었고, 7년간 다양한 방식을 실험한 끝에 흥미로운 돌파구를 발견했습니다.

매해 전 세계 플라스틱 생산량 중 재활용되는 양은 단 9%에 지나지 않습니다.

미란다 왕

당시 학생이었던 미란다 왕과 지니 야오는 브리티시 컬럼비아 대학(University of British Columbia)의 연구진을 설득해 실험실에서 연구를 진행했습니다. 두 사람은 선배 연구원들과 함께 캐나다 프레이저 강 인근에 플라스틱을 먹는 박테리아가 두 종류 있다는 사실을 밝혀냈으나, 대규모로 활용하기에는 좋은 방법이 아니었습니다. 그러나 이러한 경험 덕분에 미란다 왕은 2015년에서 2019년 사이 500만 달러에 달하는 자금을 마련해 실리콘밸리에 바이오셀렉션을 설립하고, 국제적인 문제로 떠오른 플라스틱 폐기물 처리에 새로운 해결책을 마련하는 선구자로 거듭날 수 있었습니다. 이후 바이오셀렉션은 지저분해지고 오염되어 재활용이 불가능한 플라스틱을 3D 프린팅이나 소비재 재료에 활용될 수 있는 고품질 원자재로 탈바꿈시키는 재생 기술을 개발했습니다.

그중 하나는 총 플라스틱 생산량의 3분의 1을 차지하는 폴리에틸렌(PE)을 수십억 달러의 시장 가치가 있는 원자재의 구성요소로 분해하는 기술입니다. 미란다 왕이 개발한 이 처리 공정은 화석 연료에서 동일한 원료를 직접 추출하는 것보다 비용이 훨씬 저렴하며, 플라스틱을 업사이클링해 원자재를 최종적으로 완성하면 그 가치가 백배나 증가하기 때문에 플라스틱을 버리거나 태우지 않고 재활용할 충분한 경제적 유인이 됩니다.

미란다 왕은 이렇게 설명합니다. “심각하게 오염된 플라스틱을 재활용할 수 있는 기술은 거의 없는 상황입니다. 사람들은 심하게 오염된 플라스틱 폐기물을 세척해서 새로운 제품으로 만들 수 있을 거라 생각하지 않거든요. 우리는 바로 이런, 누구도 만지고 싶어 하지 않는 플라스틱 폐기물을 처리하는 문제에 특히 초점을 맞추고 있습니다.

이러한 플라스틱을 활용해 가치 있는 산업용 화학물질을 만들어내는, 지속 가능하고 경제성 있는 새로운 처리 공정을 개발했습니다. 그렇게 만든 화학물질을 합성해 재사용되지 않은 원료로 만든 포토폴리머와 열가소성 폴리우레탄을 만들죠. 이 소재들은 현재 3D 프린팅과 신발 제작에 활용되고 있습니다.”

그녀가 개발한 처리 공정은 플라스틱을 태우고 버리거나 혹은 석유에서 직접 플라스틱 생산을 위한 원료를 뽑아낼 때보다 훨씬 적은 이산화탄소를 배출해 폐기물 처리업계와 화학업계의 탄소 발자국도 줄여주는 효과까지 있습니다. 폐기물과 오염이 발생하지 않는, 지속 가능한 “순환 경제”에 한 걸음 더 가까워진 것입니다.

미란다 왕의 다음 계획은 상업용 처리 공장을 개발하는 것입니다. 그녀와 그녀의 팀은 2023년까지 매년 수백 톤에 달하는 플라스틱 폐기물을 재활용할 예정입니다. 그녀의 노력이 없었다면 쓰레기로 전락했을 플라스틱 폐기물을 고가의 원재료로 재탄생시킴으로써 4,600톤에 달하는 이산화탄소 배출량을 저감하게 될 것으로 보입니다.

“앞으로 수십 년에 걸쳐 고품질 재생 용품의 규모를 확대하고 다변화하기 위한 우리의 프로젝트는 이제 막 시작되었어요”라고 그녀는 말합니다.

  • 3억 4천만 톤

    매해 생산되는 전 세계 플라스틱양

  • 9%

    재활용되는 플라스틱

모든 프로젝트 보기:

프로그램

롤렉스 어워드

자세히 보기