어두워지는 그린란드의 풍경

조셉 쿡

얼음으로 뒤덮인 그린란드(Greenland) 지표면에 새로운 생명이 피어나면서 수천 제곱킬로미터에 이르는 순백의 지형이 그린, 레드, 브라운, 퍼플, 블랙 컬러로 뒤섞여 으스스한 분위기를 자아내고 있습니다.

영국의 빙하 미생물학자 조셉 쿡(Joseph Cook)에게 온난화가 빠르게 진행 중인 북극에서 확산되고 있는 미생물 우림은 신비롭고 아름다운 동시에 위기가 다가오고 있음을 알리는 존재입니다. 그린란드의 색이 변하고 있다는 사실은 인간의 활동이 지구에 초래한 예상치 못한 변화뿐만 아니라, 해안가 도시의 침수를 유발하는 해수면 상승 가속화의 위험을 보여줍니다.

조셉 쿡은 빙하 미생물학 분야에서 선구자적 연구를 수행해 2016년 영 롤렉스 어워드를 수상했습니다. 그는 지난 4년간 북극 및 남극의 빙상과 고산지대 빙하가 녹는 과정에서 미생물이 수행하는 역할에 대해 새로운 사실을 발견했습니다. 인간이 배출하는 탄소가 지구 온난화를 유발한 결과, 미생물이 번성하면서 하얗게 반짝이던 얼음으로 뒤덮인 광대한 지역이 다양한 색채로 물들어 갑니다.

“이제 북극 및 남극 내 상당 규모의 지역은 다채로운 색상을 띠면서 어두워졌습니다. 어두운 색은 태양이 비칠 경우 열을 흡수해 가열되기 때문에 해당 지역의 얼음은 더 빨리 녹습니다.” 조셉 쿡이 설명합니다. “드론, 비행기, 인공위성을 이용해 어떤 과정이 이러한 색상 변화를 유발하는지 파악하면, 미래에 어떤 양상으로 변화될지 예측 가능한 모델을 구축할 수 있습니다. 이러한 정보를 바탕으로 위험도를 어떻게 낮출 수 있을지 생각할 수 있게 되죠.”

조셉 쿡은 2016년 영 롤렉스 어워드 수상금을 인간의 발길이 닿은 적 없는 그린란드 오지의 광범위한 지역의 탐사를 가능케 하는 과학 연구용 드론의 설계 및 구축에 사용했습니다. 이와 동시에 실험실에서 진행한 연구를 통해 지구에서 가장 척박한 환경 중 한 곳인 그린란드에서 어떻게 생명이 번성하는지에 대한 새로운 사실을 발견했습니다.

“오늘날 인류는 지구 전역에 걸쳐 연구 규모를 확대할 수 있는 도구와 장비를 갖추게 되었어요.” 그가 말합니다. “현미경으로 봐야 보일 정도로 작은 생명체가 어떻게 대륙 전반에 걸쳐 빙하 및 빙상을 어둡게 만드는지 새로운 방식으로 설명할 수 있죠. 향후 발생할 변화 및 전 세계가 직면한 위협을 보다 정확히 예측할 수 있는 모델을 구축하기 위해 필요한 더욱 견고한 기반이 마련되었어요.”

현재와 같은 속도로 빙하가 녹는다면 2100년경 해수면은 수 미터 가량 상승해 뉴욕, 상하이, 도쿄, 로테르담, 런던, 리우데자네이루, 콜카타 등의 도시에 거주하는 3억 명 이상의 사람들이 집을 잃게 될 것입니다. 지금까지 생물 활동이 빙하가 녹는 속도에 미치는 악영향은 거의 알려지지 않았습니다.

조셉 쿡의 연구가 숨겨진 위협에 대해 파헤치고 있습니다. 인공위성 및 슈퍼컴퓨터를 활용해 지상 및 광범위한 그린란드 빙상을 가로지르며 진행한 연구는 얼음과 눈으로 뒤덮인 전 세계 모든 지역 연구에 확대 적용될 수 있습니다. 이를 통해 전 세계가 맞이할 변화와 이러한 변화가 해수면 상승, 수자원, 인간의 안전, 환경 건강과 같은 중요한 문제에 미치는 영향에 대해 보다 명확히 이해하게 될 것입니다.

환경을 이해하고 보호하기 위해 탐구의 최전선에 서 있는 과학자와 탐험가를 지원하는 롤렉스 퍼페츄얼 플래닛 이니셔티브가 추구하는 핵심 가치는 조셉 쿡이 이끄는 프로젝트의 핵심과 정교하게 맞닿아 있습니다.

사람들의 지지를 얻게 된다고 하더라도 정재계 리더의 지지를 얻는다는 보장은 없습니다. 이게 진정으로 어려운 과제죠.조셉 쿡

조셉 쿡은 롤렉스 어워드가 과학, 비즈니스, 자선 사업 및 기업가 등 다양한 분야에서 열정적으로 활동하는 사람들과 만나고 영감을 얻을 기회를 선사했다고 말합니다. 또한, 다른 롤렉스 어워드 수상자들과의 인연을 통해 새로운 연구를 시작하고 지구 보존을 실천하기 위한 새로운 방법과 이를 대중에게 전달하는 방법에 대해서도 배울 수 있었습니다.

조셉 쿡은 미래에 대해 다소 조심스러운 입장이라고 말합니다. “사람들의 지지를 얻게 된다고 하더라도 정재계 리더의 지지를 얻는다는 보장은 없습니다. 이게 진정으로 어려운 과제죠.” 하지만, 그는 진행 중인 작업의 두 가지 측면에서 희망을 품게 된다고 덧붙입니다. “첫 번째는 특히 롤렉스 수상자 및 관계자를 비롯해 함께 일할 기회가 주어진 이들 그 자체이고, 두 번째는 각종 데이터 계산 기술의 비약적인 발전입니다. “도전 과제에 대응할 수 있는 힘을 지닌 집단이 느끼는 시급성과 방금 언급한 두 가지 요소가 만나 과학적 이해도가 크게 진보하고 있고, 바로 이러한 점에서 희망을 느낍니다.”라고 그는 말합니다.

발행일: 2016년

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