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Laureado de los Premios Rolex a la Iniciativa 2019

Grégoire Courtine

Para el científico Grégoire Courtine, una espalda rota ya no tiene por qué ser un obstáculo para volver a caminar.

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El investigador francés establecido en Lausana, Suiza, ha inventado un «puente» electrónico, algo que podría haber parecido un milagro hasta hace muy poco tiempo, con el que se hace un baipás en el lugar de la lesión de espalda, permitiendo que el cerebro de los pacientes que sufren lesiones medulares vuelva a asumir el control de las piernas para caminar.

El objetivo de la investigación de Courtine es un puente neuroprotésico implantable entre el cerebro del paciente y la médula espinal lumbar, con la ayuda de la tecnología inalámbrica. Este sistema transmite señales desde el cerebro, que controla el movimiento voluntario, hasta las piernas, a través de una estimulación eléctrica de la parte inferior de la médula espinal, y contribuye a que los nervios espinales dañados se recuperen.

Seguiré desarrollando un tratamiento para la médula espinal hasta que exista una cura.

Grégoire Courtine

«El movimiento siempre ha sido muy importante para mí debido a mi pasión por el deporte», explica Courtine, un ávido escalador y amante de los deportes extremos. «Es por ello que decidí estudiar cómo el cerebro controla el movimiento». La oportunidad de conocer a un joven atleta paralítico en una silla de ruedas reforzó su determinación para encontrar una solución.

Courtine, de 42 años, ayudó a andar recientemente a tres hombres con parálisis durante mucho tiempo, que ahora pueden estar de pie y caminar distancias cortas con muletas. Su próximo proyecto consiste en realizar un ensayo clínico en el que participen tres pacientes con parálisis desde hace aproximadamente un año. Aprenderán a caminar gradualmente usando el puente y un arnés suspendido.

Este experimento establecerá un marco tecnológico y conceptual para desarrollar un enlace entre el cerebro y la columna totalmente implantable, que un día podría llegar a ser un tratamiento médico común para quienes no pueden andar debido a una lesión medular.