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눈표범의 수호자

샤프카트 후세인

샤프카트 후세인(Shafqat Hussain)은 파키스탄 산지의 농가들이 생계를 유지할 수 있도록 돕는 동시에 그들이 기르는 가축을 잡아먹는 거대한 고양이과 동물과 공존할 수 있는 방법을 모색하고 있습니다.

파키스탄 북부에 우뚝 솟아 있는 장엄한 길기트-발티스탄 지역은 지구상에서 산봉우리가 가장 밀집해 있는 곳이며, 멸종 위기에 처한 아름다운 야생의 포식자, 눈표범의 서식지입니다. 수백만 명에 달하는 목축업자들과 근근이 생계를 유지하는 농가 및 마을 주민들이 살고 있는 이 산지에서는 사람과 야생 동물 모두 생존을 위해 끊임없이 고군분투해야 합니다.

환경 인류학자인 샤프카트 후세인은 인간과 표범의 공생을 가능하게 해줄 균형점을 찾고, 그 균형을 유지할 수 있도록 하는 일에 도전하고 있습니다. 험준한 산지에서 인간과 표범이 서로에게 해를 끼치지 않으면서 생존하고 풍족한 삶을 누릴 수 있도록 하는 방법을 찾고자 하는 것입니다.

눈표범들은 목축업을 주요 생계 수단으로 삼으면서 가축을 주된 식량으로 활용하는 마을 주민들이 기르는 양, 염소, 야크, 소들을 잡아먹습니다. 이에 생계를 이어가야 하는 목축업자들은 눈표범들을 사냥하곤 했습니다. 그러나 샤프카트 후세인은 2006년 수상한 롤렉스 어워드(Rolex Award for Entreprise)의 지원을 바탕으로 평화로운 타협점을 찾아냈습니다. 그 결과, 표범의 개체수는 안정적인 수준을 유지하거나 늘고 있고, 마을 주민들도 만족하고 있습니다.

7만㎢에 달하는 길기트-발티스탄 지역은 인구 밀도가 굉장히 낮습니다. 반경 100km 안에 세계에서 두 번째로 높은 산 K2를 포함해 고도 7,000m 이상의 산봉우리가 60여 개나 자리하고 있습니다.

샤프카트 후세인은 이렇게 설명합니다. “생태학적으로 매우 혹독한 지역이라 삶을 이어나가는 것이 무척 힘듭니다. 목축업자들은 생계를 위협하는 육식 동물들과 치열한 경쟁을 벌입니다. 이곳 주민들은 아주 빈곤하기 때문에 염소나 소, 야크를 잃는 것은 그들에게 무척 큰 타격입니다. 주민들이 눈표범을 사냥하는 것은 어찌 보면 무척 당연한 일입니다. 우리 프로젝트는 이러한 문제를 해결하기 위해 노력하고 있죠.”

샤프카트 후세인이 영감을 받아 시작한 프로젝트 눈표범(Project Snow Leopard)은 마을 주민들에게 표범 때문에 희생된 모든 가축에 대한 보상을 제공함으로써 인간과 표범이 공존할 수 있도록 해줍니다. 그와 동시에 목축업자들을 도와 밤에 표범이 가축을 공격하지 못하도록 육식 동물을 막아주는 울타리를 설치하고, 이 지역의 미래를 이끌어갈 희망이자 현세대의 뒤를 이어 목축업자가 될 청년들을 위한 환경 관리 프로그램을 시작했습니다.

목축업자들은 생계를 위협하는 육식 동물들과 치열한 경쟁을 벌입니다. 우리 프로젝트는 이러한 문제를 해결하기 위해 노력하고 있죠.샤프카트 후세인

샤프카트 후세인은 표범 때문에 기르던 염소 11마리를 모두 잃은 80세의 미망인에 대해 이야기합니다. 보상을 받은 덕에 다시 가축을 늘릴 수 있었고, 현재는 그녀의 손주들이 가축을 기르고 있다고 합니다. 그는 이렇게 말합니다. “그분이 제 손에 입을 맞추셨어요. 무척 특별한 순간이었죠. 우리가 뭔가 좋은 일을 하고 있는 것 같다는 생각이 들었습니다. 현지 농민들도 ‘피해를 입은 가축에 대한 보상을 제공해 준다면 눈표범을 해치지 않겠다’고 말합니다.”

또한, 샤프카트 후세인은 험준하고 아찔한 지형으로 인한 어려움을 극복하고 카메라 트랩과 대변의 DNA 분석을 활용해 눈표범의 개체수를 복원하는 데 성공했습니다. 프로젝트를 시작했을 당시 히말라야 산지에 서식하는 표범은 28~40마리로 추정되었으나 최근 조사 결과, 꾸준히 35~45마리가 서식하고 있는 것으로 나타나고 있습니다.

그는 이렇게 회상합니다. “1999년 한 마을에서 처음 프로젝트를 시작했습니다. 롤렉스 어워드에 지원했고, 상금을 활용해 프로젝트를 10개 분지로 확대할 수 있었죠.” 현재 그의 프로젝트는 여러 분지에 자리하고 있는 22개 마을, 1만 5천명의 주민을 대상으로 진행되고 있습니다.

“롤렉스 어워드 수상으로 새로운 기부자들도 확보할 수 있었습니다. 얼마 지나지 않아 내셔널 지오그래픽의 신흥 탐험가(Emerging Explorer)로 선정되기도 했습니다. 롤렉스와의 협업은 너무도 멋진 기회였습니다. 공존을 기반으로 한 우리의 접근 방식이 신뢰를 얻을 수 있게 해줬죠.”

현재 전 세계 눈표범의 개체수는 4천~1만 마리로 추산되고 있으며, 총 12개 국에서 서식합니다. 12개국 모두 목축업자들에게 피해를 보상하는 정책을 도입했으며, 곤란하고 민감한 문제를 명쾌하게 해결해낸 샤프카트 후세인의 방식은 열렬한 환영을 받았습니다. “지난 10여 년 동안 환경 보호 활동이 성공을 거두기 위해서는 현지 주민들과의 문제를 해결해야 한다는 인식이 환경 보호 전문 기관들 사이에서 확고히 자리 잡았습니다.”

눈표범 개체수가 성공적으로 안정을 찾고 있고 있다고 확신합니다. 희망적인 소식이죠.샤프카트 후세인

우리가 인류를 믿어야 하는 타당한 이유 중 하나입니다. 야생 동물을 죽이게 만드는 원인이 사라지면 사람들은 동물들을 해치지 않아요. 우리가 진행한 연구 결과와 숫자가 이를 증명해 주죠.”

그러나 샤프카트 후세인은 현재 눈표범을 가장 크게 위협하는 것은 눈 덮인 눈표범 서식지를 점차 사라지게 하고 있는 지구 온난화라고 경고합니다. “이 현상은 빈곤한 농민들이 생계를 이어가기 위해서 한 행동 때문에 발생하는 것이 아니에요. 눈표범과 같은 생물들을 위협하는 유해한 가스를 배출한 산업 국가들이 빚어낸 상황이죠.”

또한, 샤프카트 후세인은 연구를 통해 눈표범의 아종이 하나가 아니라 3가지일 수도 있다는 점을 밝혀냈습니다. 아종이 더 다양하다는 것이 밝혀지면 보호 작업이 한층 복잡해지게 됩니다.

자연 환경을 지키기 위해 시작된 롤렉스 퍼페츄얼 플래닛(Perpetual Planet) 이니셔티브의 일환인 샤프카트 후세인의 프로젝트는 멸종 위기종 보호를 목표로 합니다.

그는 이렇게 말합니다. “어려움을 헤치고 험준하고 혹독한 서식지에 사는 눈표범들을 연구하는 일은 제 도전 의식을 자극합니다. 눈표범 개체수가 성공적으로 안정을 찾고 있고 있다고 확신합니다. 지난 10년 동안 이러한 추세가 관찰되었습니다. 희망적인 소식이죠.”

발행일: 2006년

표범과의 상생

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