Elizabeth L. NichollsUn fossile géant figé dans le calcaire

Publié en 2000clockTemps de lecture : 50s
scroll-down

Dans une région isolée du Canada, la paléontologue Elizabeth Nicholls a dû surmonter de nombreux obstacles afin d’extraire du sol les restes fossiles d’un grand reptile marin vieux de 220 millions d’années.

emplacementCanada

Long de plus de 21 mètres, l’ichtyosaure dont le fossile a été découvert par Elizabeth Nicholls et ses collègues est le plus grand reptile marin préhistorique jamais découvert à ce jour. Son apparence est semblable à celle d’un dauphin, avec son long museau élancé.

 J’étais stupéfaite. C’était le plus grand ichtyosaure que j’aie jamais vu.

Baptisé plus tard Shonisaurus sikanniensis par Elizabeth Nicholls, ce reptile a été découvert en 1991 dans une région reculée de Colombie britannique. Il était enlisé dans une berge de la rivière Sikanni Chief, au cœur d’une zone forestière vallonnée fréquentée par les ours et infestée de moustiques.

Souvent recouvert par les eaux de la rivière, le fossile était menacé par l’érosion, mais sa situation éloignée ne permettait aux paléontologues de l’atteindre que pendant quelques semaines chaque été. Il a fallu trois difficiles excursions sur le site entre 1999 et 2001 pour qu’Elizabeth Nicholls et ses collègues du Royal Tyrrell Museum d’Alberta parviennent à extraire du sol l’énorme fossile, dont le crâne pèse à lui seul 1,5 tonne.

La paléontologue canado-américaine est décédée en octobre 2004. En 2008, le Royal Tyrrell Museum a exposé pour la première fois le fossile et rendu hommage à Elizabeth Nicholls en insistant sur son rôle fondamental dans le rapatriement de cette créature marine géante. Ses collègues poursuivent ses recherches.

  • 220 millions

    Âge (en années) du fossile d’ichtyosaure extrait d’une gangue calcaire par Elizabeth Nicholls

  • 1,5

    Poids (en tonnes) du crâne du fossile d’ichtyosaure

  • 4

    Nombre d’années nécessaires à l’extraction de l’ichtyosaure de sa matrice calcaire

Programme

Prix Rolex à l’esprit d’entreprise

En savoir plus

Partager cette page