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심해의 별

브래드 노먼

호주의 해양 과학자 브래드 노먼(Brad Norman)이 NASA에서 개발한 알고리즘을 통해 각각의 고래상어를 식별하는 방법을 찾기 전까지는 세계에서 가장 큰 어류인 고래상어가 멸종 위기에 놓였음에도 알려진 것이 많이 없었습니다.

바닷속의 신비로운 물고기, 고래상어에 매료된 브래드 노먼은 25년이 넘는 세월 동안 고래상어를 보호하겠다는 일념으로 이 거대한 생물을 탐구해왔습니다.

2006년, 브래드 노먼은 롤렉스 어워드를 수상하며 진귀하고 비밀스러운 고래상어를 보호할 수 있도록 관찰하고, 발견한 것을 기록하는 세계 최초의 시민 과학 프로젝트를 시작했습니다.

그는 “처음 바닷속에 들어가 고래상어와 함께 헤엄치며 그들을 알아가는 건 정말 숨 막힐 듯한 경험이었어요. “저는 예전부터 이 특별한 존재를 보호하기 위해 제가 할 수 있는 일이 있을 거라고 생각했죠.”라고 말했습니다.

서호주 해안의 더크 하토그 섬은 고래상어가 자주 출몰하는 지역으로 알려져 있습니다.

서호주 닝갈루 리프에서 고래상어를 관찰하던 노먼은 고래상어의 회색 가죽에 무늬를 형성하는 하얀 “별”에 매료되었고, 그 어떤 고래상어도 같은 패턴을 갖고 있지 않다는 사실을 깨달았습니다. 그는 허블 우주 망원경의 수학자들과 함께 전 세계의 여러 관찰자가 찍은 각각의 고래상어 사진을 확인하고 기록할 수 있는 특별한 시스템을 개발했습니다.

오늘날, 이 데이터베이스에는 54개국 9,000명의 시민 과학자, 연구원, 봉사자들이 찍은 12,000마리 고래상어의 75,000개 사진이 저장되어 있습니다. 단일 종으로는 가장 큰 해양 동물의 데이터라고 할 수 있습니다. 이런 데이터는 전 세계 고래상어의 서식지를 확인하는 데 일조했습니다.

브래드 노먼이 세계에서 가장 거대한 물고기인 고래상어에 태그를 부착하는 기술을 설명합니다.

이 프로젝트는 탐험과 연구를 수행하며 자연을 보호하는 방법을 찾는 개인과 기관들을 지원하는 롤렉스의 퍼페츄얼 플래닛 이니셔티브를 상징합니다.

지구의 바다와 그 안에 살고 있는 종에 대해 더 많이 알고 싶어요. 미래 세대를 위해 보호할 수 있도록 말이죠.브래드 노먼

“고래상어는 신비로운 존재입니다. 거대하고 온순하지만, 우리가 이 존재에 대해 아는 것은 거의 없죠.” 노먼이 설명합니다. “지구의 바다와 그 안에 살고 있는 종에 대해 더 많이 알고 싶어요. 미래 세대를 위해 보호할 수 있도록 말이죠.” 그는 이 거대한 생물체가 바닷속 깊은 곳에서부터 헤엄쳐 올라와 모습을 드러낼 때면 여전히 가슴이 뛴다고 말합니다.

노먼은 롤렉스 어워드를 통해 연구를 한층 더 발전시킬 수 있었고, 또 다른 2006년도 수상자인 로리 윌슨(Rory Wilson) 교수와의 협업은 고래상어의 비밀스러운 삶을 들여다볼 수 있는 매혹적인 창을 열어주었습니다.

2006년 롤렉스 어워드 수상자인 로리 윌슨(왼쪽)과 함께한 브래드 노먼. 동물 행동을 추적하기 위해, 전 세계에서 로리 윌슨의 “데일리 다이어리” 태그가 사용되고 있습니다.

고래상어에 윌슨의 “데일리 다이어리" 전자 태그를 부착함으로써 두 과학자는 인간의 눈을 벗어난 고래상어의 행동을 처음으로 관찰할 수 있었습니다. 이후로 줄곧 노먼은 고래상어에 위성 태그, 카메라, 센서를 달아 그들의 습관을 연구하며 고래상어의 개체 수와 생태계를 새롭게 조명하고 있습니다.

최첨단 위성 태그를 사용하면서 노먼은 수천 킬로미터를 이동하는 각 고래상어의 움직임을 추적할 수 있게 되었고, 궁극적으로는 이런 패턴을 통해 고래상어의 번식지를 찾고 그들을 보호할 수 있기를 바랍니다.

노먼은 과학적 기여뿐만 아니라 전 세계적으로 고래상어를 보호하는 데 앞장서고 있습니다. 노먼이 저술한 보고서 덕분에 고래상어는 세계자연보전연맹(International Union for the Conservation of Nature; IUCN)의 적색 목록에서 처음에는 취약 범주에 속했지만, 이후 멸종 위기종으로 등록되었습니다. 그는 또한 고래상어 제품 무역을 금지하기 위한 규칙을 입안하는 데 일조하고, 몇몇 국가에 고래상어의 보호와 관련된 정책에 대한 조언을 제공하기도 했습니다.

노먼은 고래상어를 연구하기 위해 수천 명의 시민 과학자들을 모집했고, 어린 학생들을 대상으로 온라인 해양 보존 교육 캠페인을 펼쳐왔습니다. 노먼의 고래상어 세계 일주(Whale Shark Race Around the World) 대회에서는 각 학교에서 태그가 달린 고래상어를 입양하여 위성방송을 통해 바다를 돌아다니는 고래상어를 추적하며, 정해진 기간에 어떤 고래가 가장 먼 거리를 이동하는지 확인합니다.

“젊은 세대의 흥미와 원동력, 열정을 이끌어내는 게 목적이죠.” 노먼이 말합니다. “자연환경의 아름다움을 사람들에게 교육하고 보여줌으로써 사람들이 그 중요성을 인식하고 보호하는 데 앞장설 수 있도록 하는 겁니다.”

롤렉스 어워드는 이 프로젝트의 윤곽을 잡는 데 큰 영향을 미쳤고, 우리가 멸종위기에 처한 고래상어를 구하는 데 도움이 될 것으로 기대하고 있습니다.브래드 노먼

“롤렉스 어워드는 이 프로젝트의 윤곽을 잡는 데 큰 영향을 미쳤고, 우리가 멸종위기에 처한 고래상어를 구하는 데 도움이 될 것으로 기대하고 있습니다.”

발행일: 2006년

바다에 뜨는 별

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    BBC 다큐멘터리 바다를 지키는 영웅들에서 브래드 노먼을 만나보세요.

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